USN: De vuelta a las fragatas tradicionales

El LCS reemplazó a las fragatas de clase Perry, como el USS Vandegrift. Ahora la Marina está mirando el regreso de diseños de fragatas más tradicionales.

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La Marina emitió su lista oficial de buques, los requerimientos para su futura fragata y fijó un plazo de 45 días para que los constructores de barcos respondieran.

Tal como lo había prometido el Secretario de Guerra, Sean Stackley, la solicitud de Información (RFI) abre la puerta a los diseños tanto estadounidenses como extranjeros.

Requisitos de Desempeño

En general, los requisitos de desempeño en la RFI sugieren un buque muy diferente al LCS original, capaz no sólo de deberes auxiliares, sino de acompañamiento de portaaviones y convoyes de suministro en conjunción con destructores. En particular, destacan algunos parámetros:

Confiabilidad

La futura fragata debe ser completamente funcional (“disponibilidad operacional”) por lo menos 72 por ciento del tiempo. Ambos, Freedom y Trimaran Independence LCS han sufrido múltiples averías, más allá de los problemas de dentición normales de una nueva clase.

Capacidad de supervivencia

La propulsión, las armas y otros “sistemas críticos” de la fragata deben estar lo suficientemente protegidos (“endurecimiento por choque”) para que el buque tome un golpe y siga luchando, al menos con sus sistemas antiaéreos defensivos. El concepto original para los LCS era retirarse para reparaciones una vez golpeados, por lo que los sistemas críticos en LCS no se endurecen por choque y fueron probados de una forma menos rigurosa que la norma de la Marina, según el Director independiente de Pruebas y Evaluación Operativa del Pentágono.

Tamaño de la tripulación

La fragata puede tener hasta 200 tripulantes. Al reducir el tamaño de la tripulación – y por lo tanto los costos de personal – fue una de las razones más importantes y fue el impulsor del diseño LCS original. La pequeña tripulación expresó su preocupación por la insuficiencia de mano de obra para el mantenimiento rutinario, y mucho menos para el control de daños en batalla. Incluso después de aumentar la tripulación, el LCS todavía se despliega con cerca de 70 marineros.

Velocidad

La fragata debe alcanzar y mantener velocidades de por lo menos 28 nudos (32 mph). Eso es lo suficientemente rápido como para mantenerse al día con un grupo de batalla, pero es lento en comparación con el LCS, que puede correr a más de 40 nudos. Esa velocidad máxima requería motores enormes, caros y complejos en relación con el tamaño de la nave, así como cascos exoticamente aerodinámicos, conduciendo todo el diseño, a pesar de ello la Marina nunca encontró una sólida razón táctica para ir tan rápido.

Luego está la Cuestión de las armas

La Marina ya se había comprometido a instalar un misil anti-buque de largo alcance Over The Horizon (OTH) en las futuras fragatas y, a través de retrofits, al LCS existente.

La Marina ya había descartado las principales modificaciones a la embarcación necesarias para instalar los sistemas de lanzamiento vertical, esencialmente silos de misiles construidos en el casco, aunque ambos fabricantes de LCS dijeron que podrían agregar VLS a sus diseños si se les preguntaba.

La nueva solicitud de información pide un mínimo de ocho misiles OTH, pero luego plantea una intrigante posibilidad de armamento más pesado que requeriría un VLS.

En primer lugar, la RFI dice que “la Marina está particularmente interesada” en las armas defensivas, específicamente nombrando el misil Evolved Sea Sparrow (ESSM) y el SM-2 Standard Missile. Mientras que el ESSM puede ser lanzado desde rieles montados en cubierta, el SM-2 casi siempre se dispara desde un sistema de lanzamiento vertical.

Luego, la Armada indica un mayor interés en las “variantes de longitud de ataque para maximizar la flexibilidad de las armas” – es decir, sistemas de lanzamiento capaces de manejar armas ofensivas así como defensivas – “si pueden ser integradas de manera rentable”. Aunque muy cauteloso y con limitaciones de costos, Este lenguaje sugiere un fuerte interés en el sistema de lanzamiento vertical ofensivo / defensivo de doble propósito.
Otro detalle intrigante es la instrucción de que todos los diseños deben reservar 26 toneladas de peso y 600 kilovatios de energía eléctrica “para la energía dirigida en el futuro y AE activa”. AE significa ataque electrónico, es decir, interferencia de radios y radares enemigos.

La solicitud de información (RFI)

Estados Unidos ha perdido terreno en comparación con Rusia y China. “Energía dirigida” por microondas de alta potencia y láser. La Marina ha estado muy interesada en láseres defensivos, poniendo uno en el USS Ponce en el Golfo Pérsico para derribar aviones no tripulados – pero eso es sólo un arma de 30 kilovatios: la futura fragata podría disparar un láser mucho más poderoso.

Es importante recordar que la Marina todavía está explorando el arte de lo posible aquí, y todavía no está construyendo un barco. La solicitud de información (RFI, por sus siglas en inglés) es sólo eso, pidiendo a las compañías que proporcionen sus diseños de embarcaciones existentes, los costos estimados para modificarlos a los requisitos de la Marina y los costos y cronogramas aproximados para construir el primer buque en 2020 y dos más al año.

Este no es el comienzo oficial de una competencia – que sería la solicitud de propuestas, RFP – ni un compromiso vinculante por parte de la Marina. Pero con esas advertencias, la solicitud de información da una ventana fascinante en lo que la Marina quiere.

En general, estos requisitos sugieren una fragata tradicional que una especie de barco de piquete, un observador que transmite datos de focalización a buques más poderosos: “En lugar de ser una fragata multi-misión, la RFI sugiere que el FFG (X) ‘S el trabajo es apoyar las operaciones marítimas distribuidas y la letalidad distribuida recibiendo los sistemas no tripulados y actuando como sensor activo y pasivo alejado para apoyar tiradores sobre el horizonte “- tales como los destructores de Aegis más de gran alcance.

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