Pentágono apunta aganar carrera por tecnologías hipersónicas

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Si la gran carrera espacial que comenzó en la década de 1950 ayudó a definir tecnologías que llevarían a los satélites y la humanidad al espacio, un nuevo tipo de competencia global definirá tecnologías que se mueven a una velocidad cinco veces superior a la del sonido.

Esta semana, la Fuerza Aérea de EE. UU. otorgó a Lockheed Martin Corp. un contrato para desarrollar un prototipo de misil de crucero hipersónico o el Arma de ataque convencional hipersónico. El proyecto, uno de los dos esfuerzos de prototipos de armas hipersónicas que el servicio está llevando a cabo, podría costar hasta $ 928 millones a lo largo de su vida.

El galardón llega mientras los funcionarios del Pentágono dicen que temen que Estados Unidos se esté quedando atrás en lo que respecta a la hipersonía, mientras que sus rivales, Rusia y China, han convertido las tecnologías hipersónicas en programas nacionales de registro y han logrado avances recientes. Al igual que las armas nucleares, los funcionarios han dicho que las armas veloces pueden actuar como elementos de disuasión, así como también como cambiadores de juego, para responder al conflicto desde cientos de millas de distancia.

Además de los conceptos adicionales en marcha del Laboratorio de Investigación de la Fuerza Aérea y DARPA, la Fuerza Aérea también está asignando fondos para su Arma de respuesta rápida lanzada por aire, conocida como «Arrow». De acuerdo con la solicitud de presupuesto fiscal 2019, la Fuerza Aérea está pidiendo aproximadamente $ 260 millones para el experimento Arrow.

Orbital ATK y las armas hipersónicas

Una compañía que se especializa en cohetes, motores, misiles y naves espaciales ha estado diseñando rápidamente una variedad de conceptos con la esperanza de obtener más equilibrio en el juego hipersónico.

La compañía de tecnología aeroespacial y de defensa Orbital ATK ha probado en los últimos meses una ojiva hipersónica impresa parcialmente en 3D y un ramjet de combustión supersónica scramjet con parte del motor impreso parcialmente en 3D. La compañía está esperando hasta que el Departamento de Defensa elija qué tipo de armas podría querer.

En su fase de investigación y desarrollo, Orbital ha estado diseñando una ojiva hipersónica para comenzar a prepararse para «ese día cuando alguien querrá una misión hipersónica», dijo Bart Olson, vicepresidente de estrategia y desarrollo de negocios para el grupo de defensa de Orbital ATK.

A fines de marzo, la compañía probó por primera vez una ojiva de 50 libras fabricada parcialmente con fabricación aditiva, conocida como impresión tridimensional.

Con la ayuda de la impresión tridimensional, los ingenieros pueden trabajar más rápido y fabricar piezas mucho más baratas, dijeron Olson y Kahn.

Los desafíos para cualquier arma que vaya más allá de las velocidades Mach 5 ha sido evitar el sobrecalentamiento y controlar cómo el arma golpea a un objetivo, dijo Kahn.

Olson dijo que es común adaptar la ojiva a los efectos necesarios. Pero en hipersónicos, hay más énfasis en la fragmentación a velocidades tan altas.

Dependiendo de la plataforma de lanzamiento (aire, tierra o mar), la compañía está probando cargas útiles desde tan solo 7 pulgadas hasta 40 pulgadas de diámetro.

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