Nuevo helicóptero de ascenso vertical para el 2030

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La industria de helicópteros militares está muy preocupada por la próxima competencia por un «futuro elevador vertical» que reemplazaría gran parte del inventario actual. El plan consiste en seleccionar un nuevo diseño de aeronave durante los próximos cinco a siete años y comenzar la producción después de 2030.

Con un inventario de envejecimiento que requiere costosas reparaciones, el Pentágono quiere traer nuevas aeronaves pronto. Pero el largo plazo para el futuro programa de elevación vertical, conocido como FVL, plantea preocupaciones de que las plantas de fabricación pueden permanecer inactivas durante varios años después de que los helicópteros actuales salgan de la producción durante la próxima década.

En la transición a los nuevos modelos de helicópteros, el Pentágono tendrá que considerar cuánta capacidad de producción puede permitirse perder hasta que el FVL rampas hacia arriba la producción más allá de 2030.

Como muchos de los aviones rotatorios de los militares y de rotor inclinado terminan la producción en los próximos años, la forma de cerrar la brecha en la base industrial es un problema serio, dijo H. Eric «Delta» Burke, un ex piloto de la Infantería de Marina y actual ejecutivo de desarrollo de negocios en Harris Corporation.

Empresas como Harris que suministran aviónica y software para aviones militares están menos preocupadas porque tienen una gran base de clientes comerciales e internacionales. «Cuando llegue el futuro elevador vertical, todavía estaremos allí», dijo Burke después de una conferencia el martes en el Centro de Estudios Estratégicos e Internacionales.

Cambios en el sector aeronáutico

Los mejores proveedores de helicópteros como Lockheed Martin, Boeing y Bell esperan mantener sus líneas funcionando con actualizaciones, trabajos de remanufactura y ventas militares extranjeras. Algunos de los programas más grandes que todavía están en producción hoy en día, como el MV-22B Osprey tilt-rotor y el CH-53K helicóptero de carga militar, «se construirá en 10 años», dijo Burke.

El cambio a una nueva generación de sistemas puede llevar años o décadas porque los militares mantienen su inventario por un tiempo muy largo.

Es inevitablemente perjudicial para los fabricantes siempre que el Pentágono deje de comprar algo y cambie a nuevos modelos. En el esfuerzo de modernización de helicópteros, hay potencialmente una «gran ruptura entre el legado y el futuro de los aviones», dijo Burke. «Si ese descanso es demasiado largo, vamos a sufrir.» lo más probable sin embargo, es que el pentágono y el congreso tomará medidas para asegurarse de que las plantas no se cierren.

La industria de la defensa en los últimos años ha levantado alarmas sobre la salud del sector de helicópteros después de las cancelaciones de programa de grandes entradas por el Ejército.

Próximos Desarrollos para el 2020

Dos equipos están construyendo prototipos, la mayoría a su propio costo. El Pentágono ha prometido alrededor de mil millones de dólares en fondos de investigación y desarrollo para ambos equipos. Pero las compañías también están gastando miles de millones de su propio dinero. Bell Helicopter y Lockheed Martin desarrollaron un avanzado concepto de rotor de inclinación. Sikorsky y Boeing han diseñado un helicóptero coaxial, que cuenta con un par de rotores, uno encima del otro.

El Pentágono está ejecutando un programa separado para la arquitectura de aviónica y software. La llamada «columna vertebral» es importante, dijo Freeland, ya que cualquiera que sea el avión seleccionado debe tener una arquitectura «abierta» para que los sensores y las armas puedan conectarse y actualizarse a un costo mucho menor que el de los aviones «cerrados» actuales. Tener una arquitectura flexible del software ayuda a la base industrial de la defensa, dijo Freeland, pues «abre la puerta para las ventas y las aplicaciones comerciales extranjeras.»

Dave Schreck, de Rockwell Collins Government Systems, dijo que las compañías no invertirían en el programa FVL sin la seguridad de que pueden ganar dinero al final. Él estuvo de acuerdo en que la arquitectura abierta en futuros helicópteros es una buena noticia para los proveedores que invierten por adelantado en tecnología que luego puede ser reutilizada en otros programas.

Financiación Indefinida

Los prototipos de FVL serán sometidos a experimentos y ensayos durante los próximos dos años a partir de este otoño, pero el Pentágono está consciente de que las empresas no van a seguir financiando este esfuerzo indefinidamente. «Esto no puede durar para siempre», dijo Freeland. «Tenemos que averiguar qué tiene que hacerse y salir.»

Keith Flail, de Bell Helicopter, dijo que una cuestión central para la base industrial es la mano de obra. Bell tiene un negocio comercial, «así que somos capaces de negociar de ida y vuelta», dijo en el panel del CSIS. «Las generaciones más jóvenes que vienen quieren tener un impacto muy rápido «, mientras que el desarrollo de aviones militares y equipos de misión «lleva mucho tiempo», dijo. «Mantener nuestro talento es un reto importante para todos nosotros».

Las empresas que todavía están produciendo helicópteros legados tienen que preguntarse cuánto tiempo pueden mantener sus líneas en marcha. Airbus ha fabricado el helicóptero UH-72A Lakota para el ejército estadounidense en Columbus, Mississippi, durante casi una década. Está previsto que entregue el avión número 400 en agosto. El contrato total del Ejército es de 437.

Sin nuevas órdenes del Pentágono o ventas en el extranjero, la línea de producción de Lakota podría estar sin trabajo para 2019, y más de 200 empleados sin trabajo. El Congreso insertó 28 helicópteros más en el presupuesto de 2017, y hay una orden pendiente de 16 helicópteros que está en espera hasta que se resuelva una demanda presentada por un competidor.

«Estamos hablando con el Ejército sobre el futuro del programa», dijo la portavoz del Grupo Airbus, Kara Evanko, a RealClearDefense. «Estamos seguros de que la producción continuará. No vemos el fin en un futuro próximo. Pero definitivamente es algo que estamos evaluando constantemente «.

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