Los murciélagos como defensores de las armas biológicas de Rusia

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Los militares de los EE. UU. tienen una larga historia de reclutamiento de animales en la guerra. El sofisticado bio sonar del delfín nariz de botella permitió a la Marina detectar y despejar bombas submarinas durante la Guerra de Iraq, y las palomas mensajeras desempeñaron un papel vital como mensajeros secretos durante ambas guerras mundiales, con algunas medallas por valentía otorgadas.

Pero hay un animal que los militares han tenido significativamente menos éxito en el reclutamiento, y ese es el murciélago. Tras el bombardeo de Pearl Harbor en 1941, cientos de murciélagos de cola libre mexicanos fueron reclutados como parte de un plan para volar ciudades japonesas armando a los insectívoros voladores con bombas y liberándolas de los aviones. La idea era que los murciélagos se posaran en los edificios y explotaran, matando al enemigo mientras dormían. ¿Qué podría salir mal?

El plan de bomba de murciélago fue sellado como «alto secreto» y se le asignó el nombre de código de ciencia ficción adecuado Proyecto X-Ray. La primera etapa fue capturar miles de murciélagos mexicanos de cola libre de cuevas en el suroeste, donde se posaron en decenas de millones. Luego tuvo que desarrollarse una bomba que fuera lo suficientemente liviana para que los murciélagos de media onza pudieran transportarla.

Sin inmutarse, los científicos realizaron una prueba utilizando dispositivos incendiarios reales en junio de 1943. Las cosas no fueron según lo planeado. Un informe sobre el experimento indicó algo evasivo que «las pruebas se concluyeron … cuando un incendio destruyó una gran parte del material de prueba». No mencionó que los cuarteles, la torre de control y varios otros edificios en la estación de campo auxiliar en Carlsbad, Nuevo México, fueron incendiados espectacularmente por bombarderos de murciélagos huidos.

El proyecto nunca se recuperó de esta ignominiosa retirada, y fue cancelado en 1944. Después de haber establecido unas 30 pruebas y gastado un par de millones de dólares, Estados Unidos se centró en desarrollar una bomba que explotara el poder de los átomos. Esto resultó ser más fácil de controlar que los murciélagos.

El nuevo interés por los murciélagos

Hoy, los militares de EE. UU. están interesados ​​nuevamente en los murciélagos no como atacantes de primera línea sino como defensores contra una amenaza potencialmente devastadora: las armas biológicas rusas. Los murciélagos frugívoros tienen una capacidad casi sobrenatural para albergar algunos de los virus más letales del planeta sin enfermarse ellos mismos (Te puede interesar: Uso militar de los animales: la inmunidad del murciélago)

La extraordinaria inmunidad súbita de estos murciélagos ha fascinado durante mucho tiempo a los virólogos, y una nueva investigación arrojó luz sobre cómo estos frugívoros voladores alcanzan su habilidad suprema. Desempacar el misterio involucró un astuto trabajo detectivesco de una coalición de científicos de la Universidad de Boston y el Instituto de Investigación de Enfermedades Infecciosas del Ejército de los EE. UU. Su trabajo fue publicado en la revista Cell.

Así que el equipo de Kepler comenzó su trabajo examinando todo el genoma del murciélago frugívoro egipcio, elegido porque era un reservorio conocido del virus letal Marburg. Tomó dos años simplemente ensamblar el genoma. Una vez hecho, la comparación con los genomas de otros mamíferos para buscar idiosincrasias, en particular un aumento en el tamaño de la familia de genes defensivos, la producción de proteínas defensivas relacionadas con la inmunidad. Encontraron genes de interferón significativamente grandes.

El otro gran conjunto de genes en el murciélago frugívoro controlaba a los receptores en las células «asesino natural» o NK. Estos son en realidad el sistema policial del cuerpo para identificar las células infectadas. Normalmente, estos receptores se activan, lo que significa que activan la célula NK para matar la célula dañada. Pero los genes del receptor NK del murciélago frugívoro parecen activar e inhibir la función de las células NK.

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