La respuesta a las condiciones adversas del desierto de Atacama

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El desierto de Atacama de Chile es una gran observación de estrellas. El aire seco y los asentamientos dispersos son un gran atractivo para los observatorios astronómicos: el Observatorio Europeo Austral, la Institución Carnegie para la Ciencia y el Observatorio Llano de Chajnantor operan múltiples sitios de telescopio en las cumbres de las montañas de la región.

El viento del desierto, sin embargo, es un problema. El aire se precipita a través de los recintos que sostienen estos instrumentos masivos pero sensibles y precisos. Por lo general, los observatorios han respondido con monturas pesadas y estructuras robustas que mantienen los espejos estables en medio de la turbulencia. Pero la ingeniería de la fuerza bruta tiene sus límites.

Los ingenieros detrás del Telescopio Gigante de Magallanes se dieron cuenta cuando comenzaron a planear cuál sería el telescopio óptico más grande del planeta. Cuando se abra en el Observatorio Las Campanas de Carnegie en 2022, sus siete espejos producirán un diámetro total de 83 pies. Esa es la superficie suficiente para proporcionar 10 veces el poder de resolución del Telescopio Espacial Hubble, y más que suficiente para atrapar una brisa que pasa.

«El edificio es sin precedentes de gran tamaño, 22 pisos desde el suelo hasta la parte superior del edificio», dijo Patrick McCarthy, jefe de operaciones de la Organización del Telescopio Gigante de Magallanes. «Hay más volumen y, por lo tanto, más aire adentro. Pero como un gran telescopio tenemos mayores y más altas expectativas para la calidad de la imagen, y las cosas que lo afectan escalan a medida que el edificio se hace más grande».

Condiciones climáticas del domo

Esto incluye la vibración del viento, pero también las propiedades térmicas dentro del domo, como la temperatura de los espejos y el calor que se disipa del acero calentado por el sol que ha estado expuesto al sol todo el día; ambos se ven afectados por el aire en movimiento. «Factorizarlos en la ecuación requiere llegar a personas con habilidades especializadas», dice McCarthy.

Entonces los astrónomos llamaron a Boeing. En 2015, la Organización del Telescopio Gigante de Magallanes se asoció con el fabricante de aviones que tiene la experiencia y la tecnología adecuadas para gestionar el flujo de aire alrededor del edificio no convencional.

Las habilidades y las tecnologías se entrecruzan desde hace tiempo entre aplicaciones militares, científicas y civiles, y la recompensa existe no solo para los clientes beneficiarios, sino también para las propias empresas, que ven la tendencia como una oportunidad para afinar sus técnicas.

«Cuando tomamos nuestro conjunto de herramientas y lo aplicamos de diferentes maneras, tendemos a ejercitar nuestros músculos de manera diferente, como en el entrenamiento cruzado», dijo Bill Norby, gerente sénior de aerosoles de Boeing Research & Technology, la división que ayudó a los astrónomos. . «Al utilizar nuestras estrategias de una manera que no es típica, aprendemos más y desarrollamos fortaleza y versatilidad». En el futuro, afirma, el trabajo analítico podría influir en la forma en que Boeing orienta los cohetes en una plataforma de lanzamiento o influye en los diseños del sistema óptico terrestre. para el Departamento de Defensa.

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