La impresionante transformación de China en una superpotencia científica

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La National Science Foundation y la National Science Board acaban de publicar su bienal «Science & Engineering Indicators», un voluminoso documento que describe el estado de la tecnología estadounidense. Hay datos y cifras sobre investigación y desarrollo, innovación e ingenieros. Pero la principal conclusión del informe está en otra parte: China se ha convertido, o está a punto de convertirse, en una superpotencia científica y técnica.

No deberíamos haber esperado nada menos. Después de todo, la ciencia y la tecnología constituyen la base de conocimientos para las sociedades económicamente avanzadas y las potencias militares, y China aspira a convertirse en el líder mundial de ambas. Aún así, los números reales son impresionantes por la velocidad con la que se han realizado.

Recuerde que hace un cuarto de siglo, la economía de China era pequeña y su sector de alta tecnología apenas existía. Desde entonces, esto es lo que sucedió, según el informe «Indicadores»:

● China se convirtió en el segundo mayor inversor de I + D, representando el 21 por ciento del total mundial de casi $ 2 billones en 2015.

● Hubo una explosión de documentos técnicos por parte de equipos chinos.

● China ha expandido drásticamente su fuerza de trabajo técnica.

Aumento de la ambición de China

No solo se ha expandido la tecnología china. También se volvió más ambicioso. Gran parte de la producción de alta tecnología de China una vez consistió en ensamblar componentes sofisticados hechos en otros lugares. Ahora, dice el informe, se está aventurando en áreas exigentes «como supercomputadoras y aviones más pequeños».

Por supuesto, hay calificaciones. China aún está rezagado en cuanto a patentes recibidas. Durante la última década, las empresas e inventores estadounidenses representan aproximadamente la mitad de las patentes de EE. UU. anualmente, y la mayor parte del resto se destina a europeos y japoneses. Recordemos también que la población de China de 1.400 millones es más de cuatro veces la nuestra; no es sorprendente que necesite más científicos, ingenieros y técnicos.

En un mundo cuerdo, desprovisto de conflictos nacionalistas, económicos, raciales y étnicos, nada de esto sería particularmente alarmante. La tecnología es móvil y las ganancias obtenidas en China podrían disfrutarse en otros lugares, y viceversa. Pero en nuestro mundo contencioso, la destreza tecnológica de China es potencialmente amenazante, como ha señalado a menudo la Comisión de Revisión Económica y de Seguridad de EE. UU. y China, un grupo de vigilancia del Congreso.

Un peligro es militar. Si China logra un gran avance en una tecnología crucial -satélites, misiles, guerra cibernética, inteligencia artificial, armas electromagnéticas- el resultado podría ser un cambio importante en el equilibrio estratégico y, posiblemente, la guerra.

Incluso si esto no sucede, advierte la comisión, la determinación de China de dominar nuevas industrias como la inteligencia artificial, las telecomunicaciones y las computadoras podría llevar a una guerra económica si China mantiene subsidios y políticas discriminatorias para mantener la ventaja competitiva de sus empresas.

No es de extrañar que China haya conectado su vagón económico con tecnologías avanzadas. Lo que es menos claro y más trascendental es nuestra voluntad y capacidad para reconocer esto y hacer algo al respecto.

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