Estados Unidos está construyendo una base de drones armados en Níger

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En el abrasador borde del desierto del Sahara, la Fuerza Aérea de los EE. UU. está construyendo una base para drones armados, el frente más nuevo en la batalla de Estados Unidos contra la creciente amenaza extremista en la vasta región del Sahel en África.

Tres hangares y las primeras capas de una pista comandan un campo arenoso y estéril. Se espera que la Base Aérea 201 de Níger esté operativa a principios del próximo año. La base, a pocos kilómetros de Agadez y construida a pedido del gobierno de Níger, albergará finalmente aviones de combate y drones MQ-9 transferidos desde la capital, Niamey. Los drones, con vigilancia y capacidades de ataque adicionales, tendrán un rango que les permitirá llegar a varios países del oeste y el norte de África.

Pocos sabían de la presencia de los militares estadounidenses en este país de África Occidental, desesperadamente pobre y remoto, hasta octubre, cuando una emboscada de extremistas vinculados al grupo del Estado Islámico mató a cuatro soldados estadounidenses y cinco nigerianos.

El proyecto de $ 110 millones es el proyecto de construcción de mano de obra más grande en la historia de los EE. UU., según funcionarios de la Fuerza Aérea. Costará $ 15 millones anuales para operar.

Citando razones de seguridad, ningún funcionario dirá cuántos aviones no tripulados se alojarán en la base o si se traerá más personal de los EE. UU. a la región. La presencia militar de los EE. UU. ya es la segunda más grande de África detrás de la única base permanente de EE. UU. en el continente, en la pequeña nación de Yibuti en el Cuerno de África.

Preocupaciones

Mientras los EE. UU. ponen a los drones al frente de la lucha contra los extremistas, algunos temen que los civiles sean confundidos con combatientes.

«Tememos volver a caer en la misma situación que en Afganistán, con muchos errores cometidos por soldados estadounidenses que no siempre conocieron la diferencia entre una ceremonia de boda y un entrenamiento de grupos terroristas», dijo Amadou Roufai, un funcionario de la administración nigeriana.

La cantidad de personal militar de los EE. UU. en Níger ha aumentado en los últimos años de 100 a 800, la segunda mayor concentración en África después de los 4.000 en Camp Lemonnier en Yibuti. Alrededor de 500 personas están trabajando en la nueva base de aviones y drones, y el campamento base está marcado con una bandera de Estados Unidos y Nigeria.

La inteligencia reunida por los aviones no tripulados puede ser utilizada por Níger y otros socios de EE. UU. Para enjuiciar a los extremistas, dijo el comandante Brad Harbaugh, que está a cargo de la nueva base.

Las amenazas incluyen combatientes vinculados a Al Qaeda en Mali y Burkina Faso, combatientes afiliados al grupo Estado Islámico en Níger, Malí y Nigeria y Boko Haram, con sede en Nigeria. Aprovechan la amplia pobreza de la vasta región y las fuerzas de seguridad a menudo mal equipadas de los países.

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