Estados Unidos convoca empresas que puedan lanzar satélites pequeños

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Los líderes militares de EE. UU. son optimistas sobre los pequeños satélites como herramientas para espiar a los adversarios y proporcionar comunicaciones seguras, pero solo hay un problema: no hay una buena manera de llevarlos al espacio.

Inspirado por las alianzas de la NASA con fabricantes de cohetes como SpaceX, el Pentágono recurre a la industria privada, ya que media docena de empresas, están trabajando para lanzar pequeños satélites a un precio más bajo que nunca.

DARPA anunciará un concurso con un gran premio de $ 10 millones a cualquier compañía que pueda lanzar dos satélites pequeños en órbita en cuestión de días. Además de la dificultad: a los competidores se les dirá dónde se encuentra su primer sitio de lanzamiento unas semanas antes del concurso, y se les dará los detalles de la carga y dónde se encuentran los días previos. Una vez que hagan su primer lanzamiento exitoso, solo tendrán unos días para ir a un segundo sitio y volver a iniciarlo. Eso se compara con los plazos de más de seis meses para la mayoría de los lanzamientos.

Obstáculos

Peter Beck es el CEO de Rocket Lab, la primera de las nuevas pequeñas compañías de cohetes que realmente entrega satélites en órbita. Su compañía examinará las reglas antes de decidir si compite, pero le dijo a Quartz que «es grandioso ver la validación gubernamental de nuestro modelo de negocios». Actualmente, los satélites pequeños se lanzan como cargas secundarias cuando caben detrás de grandes vehículos espaciales usados ​​típicamente por los gobiernos y empresas satélites establecidas. Rocket Lab y sus competidores desean brindar un servicio dedicado a la próxima generación de pequeñas naves espaciales.

El desafío en sí mismo no será fácil, ya que los obstáculos para un lanzamiento frecuente son tanto legales como operativos y técnicos.

«Para lograr un lanzamiento frecuente, rápido y asequible, teníamos que ir a un país diferente. Todos reconocen el problema aquí en los Estados Unidos con el lanzamiento frecuente y confiable de los rangos»dijo Beck, cuya compañía con sede en Estados Unidos opera un sitio de lanzamiento privado en Nueva Zelanda.

De hecho, el calendario del concurso está en parte programado para el proceso de licencia de lanzamiento de la Administración Federal de Aviación, que puede tomar más de 180 días. Pero en el Simposio Espacial, eliminar la burocracia se ha convertido en un problema de seguridad nacional.

Ahora, cuando Rusia y China demuestran armas antisatélites, hay una necesidad de sistemas más resistentes. Un enfoque es utilizar muchos satélites pequeños, que funcionan como una red distribuida, en lugar de un objetivo grande y acogedor.

Más allá de la capacidad de recuperación, los satélites pequeños podrían ofrecer nuevas capacidades de las que Estados Unidos carece actualmente. La Unidad de Innovación de Defensa, Experimental (DIUx), otro programa de tecnología del Pentágono, está financiando start-ups desarrollando pequeños satélites de radar y herramientas de aprendizaje automático para analizar sus datos.

 

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