El plan de lanzamiento espacial de Fuerza Aérea multiplica riesgos

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El jefe del Comando Estratégico de Estados Unidos dijo a principios de este mes que ya no apoyará el desarrollo de exquisitos satélites de mil millones de dólares, que describió como «objetivos grandes, gordos y jugosos».

Mientras tanto, la agencia de la Fuerza Aérea encargada de desarrollar sistemas espaciales militares está avanzando con un «acuerdo de servicio de lanzamiento» que requiere que los posibles proveedores de lanzamiento inviertan grandes sumas de dinero desarrollando un nuevo cohete para levantar enormes satélites de mil millones de dólares en órbita .

Una parte de la comunidad espacial de la Fuerza Aérea no parece saber qué está haciendo la otra parte. El general John Hyten, el jefe del Comando Estratégico, anteriormente dirigió el Comando Espacial de la Fuerza Aérea.

Presidió la formulación de una nueva «visión de empresa espacial» que haría que los activos orbitales de los militares fueran más resistentes a medida que el espacio fuera cada vez más disputado por los enemigos de Estados Unidos.

Una gran parte de esa visión implica comprar satélites más pequeños y baratos en mayor cantidad, por lo que el uso militar del espacio no se ve comprometido fácilmente.

Pero nadie en la dirección de lanzamiento del servicio parece haber escuchado acerca de la nueva visión, por lo que está buscando capacidades futuras que no estén sincronizadas con las necesidades probables.

Este es solo uno de varios defectos en el acuerdo de servicio de lanzamiento pendiente que colectivamente hará que el acceso seguro al espacio sea menos probable incluso si los enemigos nunca atacan.

La característica más perversa de esta situación es que el Pentágono ya tiene acceso asegurado a todas las órbitas que necesita alcanzar, pero el acuerdo de lanzamiento corre el riesgo de destruirlo con el fin de perseguir objetivos competitivos que probablemente no sean alcanzables.

La Fuerza Aérea necesita replantearse su plan para asegurar los servicios de lanzamiento de la siguiente manera:

Un vehículo de lanzamiento Atlas V lanza una carga a la órbita. Si los militares abandonan satélites grandes y caros, este vehículo podría lanzar prácticamente todas las cargas útiles militares. Pero necesita un motor de EE. UU. Para reemplazar su motor ruso actual.

El plan actual no coincide con los requisitos militares emergentes. Bajo la presión del Congreso de dejar de utilizar los motores de cohetes rusos para los lanzamientos militares, el Centro de Sistemas de Misiles y Espacio de la Fuerza Aérea quiere desarrollar una nueva generación de vehículos de lanzamiento que utiliza tecnología doméstica.

El plan actual depende de la demanda comercial que no existirá. La última vez que la Fuerza Aérea financió el desarrollo de nuevos vehículos de lanzamiento, su plan era ahorrar dinero aprovechando la demanda comercial proyectada para lanzamientos espaciales. Esa demanda nunca se materializó, y el plan tuvo que ser cambiado.

El plan actual no agrega capacidad, solo riesgo. United Launch Alliance ya opera dos vehículos, Atlas V y Delta IV, que juntos pueden alcanzar todas las órbitas de referencia de seguridad nacional.

El plan actual probablemente no genere ahorros netos. El acuerdo de lanzamiento espacial fue diseñado para depender de proveedores comerciales competidores a fin de ahorrar dinero.

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