El misterioso plano espacial militar X-37B estará un año en órbita

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El avión espacial en miniatura X-37B de la Fuerza Aérea Estadounidense se ha alado durante 340 días en órbita realizando tareas secretas durante el quinto vuelo del programa.

La última misión de la nave robótica, conocida como Orbital Test Vehicle-5 (OTV-5), comenzó el 7 de septiembre de 2017 con un lanzamiento sobre un cohete SpaceX Falcon 9 del Centro Espacial Kennedy (KSC) de la NASA en Florida (Te puede interesar: Falcon Heavy de SpaceX logra contrato de lanzamiento militar de $ 130).

Se sabe que una carga útil que vuela a bordo del X-37B esta vez es el Esparcidor Térmico Avanzado Estructuralmente Integrado, o ASETS-11. Desarrollado por el Laboratorio de Investigación de la Fuerza Aérea de EE. UU. Esta carga está probando productos electrónicos experimentales y tubos de calor oscilantes durante largas duraciones en el entorno espacial.

¿Cómo funciona?

La «flota» del programa X-37B clasificado consta de dos vehículos reutilizables conocidos, ambos construidos por Boeing. Pareciendo una versión en miniatura del orbitador espacial de la NASA ahora retirado, el avión espacial militar tiene 29 pies (8,8 metros) de largo y 9,6 pies (2,9 m) de alto, con una envergadura de casi 15 pies (4,6 m).

El X-37B tiene una bahía de carga del tamaño de una camioneta pickup, que puede equiparse con un brazo robótico. El avión espacial tiene un peso de lanzamiento de 11,000 lbs. (4,990 kilogramos) y está encendido en órbita por células solares de arseniuro de galio con baterías de iones de litio.

Cada misión X-37B ha establecido un nuevo registro de duración del vuelo para el programa:

  • OTV-1 comenzó el 22 de abril de 2010 y concluyó el 3 de diciembre de 2010, después de 224 días en órbita.
  • OTV-2 comenzó el 5 de marzo de 2011 y concluyó el 16 de junio de 2012, después de 468 días en órbita.
  • OTV-3 registró casi 675 días en órbita antes de finalmente bajar el 17 de octubre de 2014.
  • OTV-4 realizó experimentos en órbita durante 718 días durante su misión, lo que extendió la cantidad total de días transcurridos en el espacio para el programa OTV a 2,085 días.

El tiempo que se mantendrá OTV-5 en el aire es desconocido. Cada vez que baja, es probable que el vehículo robótico aterrice en la instalación de aterrizaje de transbordadores de KSC, como lo hizo la misión OTV-4 el 7 de mayo de 2017.

Ted Molczan, un analista satelital con sede en Toronto, dijo a Inside Outer Space que la órbita inicial de OTV-5 era de aproximadamente 220 millas (355 kilómetros) de altura, inclinada 54.5 grados hacia el ecuador. «Su pista de tierra casi se repite cada dos días, después de 31 revoluciones», dijo.

El 19 de abril, el dron espacial bajó su órbita en 24 millas (39 km), lo que provocó que su trayectoria terrestre se repitiera exactamente cada cinco días, después de 78 revoluciones, dijo Molczan, el primero para una misión de OTV.

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