Ejército estadounidense obtiene autoridad para armar sus drones en Níger

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El Pentágono obtuvo la aprobación del gobierno de Níger para volar drones desde Niamey, capital de Níger, dijo el viernes un funcionario del Departamento de Estado, un esfuerzo que generará más poder de fuego en la región y también requerirá más tropas estadounidenses allí.

El personal de la Fuerza Aérea que se especialice en transportar, inspeccionar, cargar y mantener armas como misiles Hellfire y bombas guiadas por GPS será necesario en Níger, junto con reabastecedores, mecánicos y otro personal logístico, según Paul Scharre, el director de la tecnología y programa de seguridad nacional en el Centro para una Nueva Seguridad Estadounidense, un grupo de expertos de Washington.

También se pueden necesitar pilotos y aviones adicionales. Hay 800 empleados de EE.UU., en Níger, principalmente en el aeropuerto de Niamey.

Aún no está claro si los drones armados en Níger serán utilizados para proteger mejor a las tropas estadounidenses, expandir las capacidades de ataque contra los militantes en la región, o ambas cosas, dijo Scharre.

La capacidad de los Estados Unidos de proporcionar apoyo aéreo y vigilancia adecuados en Níger fue cuestionada después de la muerte de cuatro soldados estadounidenses en una emboscada que involucró al menos a 50 militantes cerca de la frontera con Mali el 4 de octubre.

Un avión de combate francés llegó desde Mali una hora después del ataque pero no disparó ni arrojó ninguna munición, y los helicópteros de ataque franceses llegaron más tarde. Estados Unidos tenía un dron de vigilancia desarmado en el aire durante la pelea.

Uso de drones armados

Armar drones podría ayudar a frenar futuros ataques en los cuales los militantes superan a las tropas de Operaciones Especiales que operan en equipos pequeños, dijo Scharre.

El Departamento de Estado, el gobierno nigeriano y el Pentágono sostuvieron conversaciones para armar drones estadounidenses durante al menos dos años, dijo el funcionario del Departamento de Estado, que habló bajo condición de anonimato para discutir acuerdos que aún no se han hecho públicos.

Las recientes muertes de tropas estadounidenses y la presencia del Estado islámico en la región pueden haber agregado cierta urgencia al movimiento, dijo el funcionario.

No estaba claro si los militares de EE.UU., deben recibir permiso cada vez que operan drones armados desde suelo nigerino. Eso puede depender de las posibles restricciones a los objetivos en huelga dentro de Níger, dijo Andrew Lebovich, miembro visitante del Consejo Europeo de Relaciones Exteriores.

Las operaciones actuales de vigilancia con drones se llevan a cabo cerca de la frontera con Malí, en el norte de Níger y en el sur de Libia, donde los militantes usan áreas sin gobierno para mover combatientes, armas y contrabando. Los drones podrían ser utilizados en esas áreas.

El Pentágono se negó a comentar sobre acuerdos específicos.

El acuerdo, descrito en un memorando primero publicado por el New York Times, detalla un plan para cambiar el centro neurálgico de los vuelos de drones a la ciudad sahariana de Agadez, donde Estados Unidos está terminando la construcción de una operación de drones más sofisticada.

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